Cos’è l’estinzione? Psicologia e condizionamento

Aggiornato 05 novembre 2021

L’estinzione è un termine comune che molte persone associano alla scomparsa dei dinosauri o delle specie in pericolo. In questo senso, significa che queste creature muoiono completamente. Anche se lasciano tracce della loro esistenza precedente, non vivono e non respirano più. Quando si tratta della parola estinzione, la psicologia ha un significato diverso ma simile. È legato alle teorie del condizionamento classico e operante. Quindi, cosa significa estinzione in psicologia? Ecco una breve introduzione al condizionamento, all’estinzione e a come puoi usarli per migliorare la tua salute mentale.

Uomo al computerFonte: unsplash.com

Due teorie del condizionamento

Le due teorie del condizionamento sono il condizionamento classico, chiamato anche teoria pavloviana, e il condizionamento operante. Entrambi i tipi sono processi di apprendimento che possono verificarsi sia naturalmente che intenzionalmente. I due tipi di condizionamento hanno delle differenze.

Condizionamento classico

Ivan Pavlov, uno psicologo russo della fine del 1800 e dell’inizio del 1900, ha studiato quello che ha chiamato condizionamento classico. La cosa più famosa è che ha studiato come i cani hanno imparato ad associare il suono di un campanello con il cibo. Quando i cani sentivano la campana, salivano, sapendo che il cibo sarebbe presto arrivato.

Ci sono due cose chiave da ricordare sul condizionamento classico. Primo, comporta l’associazione di uno stimolo e una risposta involontaria. Cioè, quando i cani hanno sentito l’odore del cibo, hanno avuto una risposta naturale e involontaria di salivazione. Quando è stato aggiunto lo stimolo neutro della campana che suonava, la risposta involontaria è arrivata con lo stimolo neutro, anche se il cibo non è arrivato.

In secondo luogo, il condizionamento classico accoppia due spunti o stimoli. Il comportamento volontario non ha niente a che fare con il processo di condizionamento, anche se alcuni comportamenti possono venire con esso. Per esempio, potreste avere un’esperienza spaventosa in un posto specifico. Si diventa condizionati ad avere una reazione fisica di paura. Poi, ogni volta che vi trovate in quel luogo, avete la stessa risposta, anche se non succede più nulla di spaventoso. La paura è ciò che avete imparato. Tuttavia, potreste comportarvi in certi modi a causa delle vostre risposte involontarie come il battito cardiaco rapido e la difficoltà a respirare. Potreste scappare da quel posto, per esempio.

Condizionamento classico ed estinzione

Un’altra parte degli esperimenti di Pavlov era di smettere di portare il cibo dopo aver suonato il campanello. Alla fine, i cani smisero di associare il suono della campana al cibo. Quella risposta di salivazione non seguiva più lo stimolo del campanello che suonava. Pavlov chiamò questa estinzione perché l’associazione non era più presente.

La stessa cosa può accadere con le persone. Nell’esempio di imparare ad avere una reazione di paura dove si è verificata una cosa penosa, l’estinzione può avvenire se si va in quel posto molte volte e non succede mai più niente di brutto. Quella reazione involontaria all’ambiente si estingue, e si può andare lì senza avere alcuna reazione fisica.

Condizionamento Operativo

B.F. Skinner, uno psicologo americano vissuto dal 1904 al 1990, è considerato il padre del condizionamento operante. I suoi esperimenti consistevano nel mettere un roditore in una “scatola Skinner”, una piccola gabbia con una barra su una parete che poteva essere spinta per ricevere una pallina di cibo. Quando il roditore scopriva che la barra produceva una ricompensa, tornava indietro e la spingeva ancora e ancora. In breve, aveva imparato che il comportamento volontario di spingere la barra portava la ricompensa del cibo. Quindi, il comportamento è accoppiato con una risposta nel condizionamento operante. E ciò che viene appreso è il comportamento volontario.

Estinzione nel condizionamento operante

Nel condizionamento operante, un comportamento alla fine si estingue se la ricompensa non segue più il comportamento. Per esempio, diciamo che portate vostro figlio con voi al negozio. Chiedono un giocattolo, ma voi dite di no. Piangono e fanno una scenata, e voi cedete e gli comprate il giocattolo. La prossima volta che li portate al negozio, iniziano immediatamente a fare i capricci finché non gli comprate un giocattolo. Hanno imparato attraverso il condizionamento operante che comportarsi male in questo modo porta loro la ricompensa di un giocattolo.

Se volete che questo schema finisca, dovete smettere di comprare il giocattolo, non importa quanto male si comporti il bambino. Alla fine, se il bambino non riceve mai il giocattolo quando si comporta male, smetterà di farlo. A quel punto, la risposta comportamentale appresa sarà estinta.

Bambino con libro in manoFonte: unsplash.com

L’estinzione è la stessa cosa del disimparare?

Gli esperti hanno opinioni diverse su cosa sia esattamente l’estinzione. Alcuni credono che sia un tipo didisimparare. Se questo punto di vista è corretto, semplicemente si smette di reagire all’innesco quando non porta più lo stesso risultato. Non è che avete perso la memoria di quando l’avete fatto. È solo che non vi colpisce più allo stesso modo. Si disimpara quell’associazione stimolo-risposta.

Altri psicologi credono che l’estinzione implichi l’apprendimento di qualcosa di nuovo. Così, nel caso del bambino che piange per avere un giocattolo, non è che il bambino ha disimparato che piangere può portare un giocattolo. Invece, ha imparato un fatto nuovo. Cioè, hanno imparato una nuova associazione – che inibire la loro eccitazione porta risultati migliori.

Come potete portare all’estinzione?

Ci possono essere molte associazioni nella vostra vita o nella vita dei vostri figli che preferireste eliminare. Ecco alcuni esempi:

  • State cercando di smettere di fumare, ma associate la cena con una sigaretta dopo cena.
  • Vostro figlio si comporta male perché lo associa all’ottenere più attenzione.
  • Tu o tuo figlio avete una reazione fisica di paura ogni volta che vi viene richiesto di fare un test.

Se c’è un’associazione che vuoi estinguere, puoi usare la psicologia per cambiare la risposta al fattore scatenante. Potresti essere in grado di farlo da solo o potresti aver bisogno dell’aiuto di un professionista della salute mentale. In ogni caso, ci sono alcune cose da tenere a mente.

La coerenza è fondamentale

Hai mai notato che quando le persone vanno in un casinò, spesso aumentano le loro scommesse quando perdono più di quanto vincono? La ricompensa è ancora lì, ma è incoerente. Attraverso decenni di studio di questo tipo di ricompensa incoerente, gli scienziati hanno scoperto che le ricompense incoerenti portano ad aumentare i tentativi di ottenere le ricompense. Quindi, ridurre lo stimolo può solo peggiorare le cose. Per estinguere il comportamento o la risposta, è necessario eliminare la ricompensa.

Uno scoppio di estinzione potrebbe arrivare prima

L’estinzione in genere non avviene rapidamente. Spesso, c’è quello che gli psicologi chiamano unburst di estinzione prima. Quello che succede è che quando non si ottiene più la ricompensa, probabilmente si cercherà ancora di più di ottenerla. Quando il bambino non ottiene il giocattolo, può piangere più forte e supplicare più forte. Il comportamento indesiderato aumenta prima di estinguersi. Tuttavia, se si è consapevoli che questo accadrà, si può pazientemente evitare di dare la ricompensa fino a quando l’estinzione è completa.

La risposta può cambiare senza un risultato migliore

Un’altra sfida che potete incontrare quando cercate di estinguere un comportamento è che voi o vostro figlio potreste cercare di ottenere la ricompensa in modi diversi che sono ugualmente fastidiosi. Per esempio, se piangere non porta al bambino la ricompensa del giocattolo, potrebbe impegnarsi in altri cattivi comportamenti. Potrebbero gettarsi a terra, dare calci alle persone che passano o iniziare a strappare oggetti dagli scaffali del negozio. Questa è chiamata variabilità indotta dall’estinzione. La buona notizia è che nel processo di provare diversi modi di ottenere il giocattolo, potrebbero inciampare in comportamenti buoni che gli fanno ottenere ciò che vogliono. Si possono poi rinforzare questi buoni comportamenti per produrre un risultato ancora migliore.

Il cervello e l’estinzione

Anche la biologia del cervello è un fattore importante nell’estinzione psicologica. Ecco alcuni esempi di come la chimica e la struttura del cervello giocano nei processi di apprendimento e disapprendimento.

  • Il neurotrasmettitore glutammato gioca un ruolo nell’estinzione dello stimolo-risposta in un ambiente dove qualcuno dipendente dalla cocaina ha usato la sua droga.
  • Il neurotrasmettitore dopamina aiuta ad estinguere le risposte di paura condizionate o legate alla droga.
  • La corteccia infralimbica del cervello è la chiave per estinguere i comportamenti basati sulla paura appresa o sulla ricompensa.
  • L’amigdala gioca un ruolo nell’estinzione delle risposte legate alla paura.

Fonte: unsplash.com

Cosa fare se hai bisogno di aiuto

Se stai cercando di realizzare l’estinzione, i metodi psicologici che devi usare possono sembrare troppo difficili da comprendere completamente o da attuare correttamente da soli. Può comportare molte procedure complesse che non possono essere completamente spiegate in un semplice articolo introduttivo. Oltre a questo, la vostra situazione è unica, quindi potreste aver bisogno di una guida personalizzata per aiutarvi a gestire i vostri sintomi. La buona notizia è che esiste un aiuto per voi.

Che si tratti dei comportamenti di vostro figlio, di una reazione fisica indesiderata o di cattive abitudini che volete cambiare, il modo migliore per usare l’estinzione è lavorare con un professionista della salute mentale. Potete parlare con un terapeuta nella vostra zona per ottenere consigli su come eliminare le associazioni che vi stanno causando problemi.

D’altra parte, potrebbe non esserci un aiuto adeguato nella tua zona. Oppure, potresti avere problemi a organizzare il trasporto. Forse vuoi solo un modo più conveniente per ottenere l’aiuto di cui hai bisogno. In questi casi, potresti preferire di raggiungere un terapeuta di salute mentale online. La terapia online sta crescendo in popolarità e la ricerca indica che è efficace quanto la psicoterapia faccia a faccia.

Bibliografia e approfondimenti

  • University of Southern Denmark Faculty of Health Sciences. (2020, January 6). mindfulness makes it easier to forget your fears. ScienceDaily.
  • Woods, D. W., & Kanter, J. W. (2016). Disturbi psicologici e terapia cognitivo-comportamentale. Modelli e interventi clinici di terza generazione. FrancoAngeli.

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Revisori

reviewer

Dott. Raffaele Avico

Psicoterapeuta, psicotraumatologo e terapista certificato EMDR I

Ordine degli Psicologi del Piemonte num. 5822

Psicoterapeuta, psicotraumatologo e terapista EMDR. È membro della ESDT (European Society for Trauma and Dissociation) e socio AISTED (Associazione italiana per lo studio del trauma e della dissociazione).

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Dott. Luca Barbieri

Psicologo clinico di Milano

Ordine degli Psicologi della Lombardia num. 23251

Psicologo clinico. Ha una laurea in scienze psicologiche e una in psicologia criminologica e forense. Sta svolgendo il percorso di specializzazione in psicoterapia presso l'istituto CIPA di Milano.

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Dott. Raffaele Avico

Psicoterapeuta, psicotraumatologo e terapista certificato EMDR I

Ordine degli Psicologi del Piemonte num. 5822

Si occupa di divulgazione scientifica e comunicazione scritta e video in ambito di salute mentale, psicologia e psichiatria. E' membro della ESDT (European Society for Trauma and Dissociation) e socio AISTED (Associazione italiana per lo Studio del Trauma e della Dissociazione).